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terça-feira, 19 de agosto de 2008

Novo 'planetinha' ajuda a explicar cometas

(Reuters / Estadão) Um recém-descoberto "planeta menor", com órbita muito elíptica em torno do Sol, pode ajudar a explicar a origem dos cometas, disseram pesquisadores na segunda-feira.

O objeto, chamado 2006 SQ372, está iniciando a parte mais externa de uma órbita de 22,5 mil anos que o levará a até 240 bilhões de quilômetros de distância do Sol. Esse rochedo gelado está atualmente a pouco mais de 3 bilhões de quilômetros da Terra, um pouco mais perto do que Netuno, disseram pesquisadores num simpósio nesta segunda-feira.

Suas descobertas serão publicadas na revista Astrophysical Journal. A órbita do 2006 SQ372 é uma elipse em que o eixo maior é quatro vezes o tamanho do menor, disse o astrônomo Andrew Becker, da Universidade de Washington, responsável pela pesquisa.

O único outro objeto desse tipo é Sedna, um planeta-anão (como Plutão) descoberto em 2003.

Mas sua elipse não é nem de longe tão alongada. O planetóide recém-descoberto tem apenas cem quilômetros de diâmetro. "É basicamente um cometa, mas nunca chega tão perto do Sol a ponto de desenvolver uma cauda longa e brilhante de poeira e gás evaporado", disse Becker em nota à imprensa.

O aluno Nathan Kaib, participante do estudo, disse que o objeto pode ter se formado como Plutão, no cinturão gelado que fica além de Netuno, e que tenha sido atirado para longe devido a uma colisão gravitacional entre Netuno e Urano.

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